Su origen coincide con el intento de la Iglesia católica de "cristianizar" el rito pagano de la fertilidad. Para los antiguos romanos, febrero era el momento de prepararse para la estación del renacimiento. A mediados de mes, ya en el siglo IV a.C., se iniciaron las fiestas de Lupercali, para alejar a los lobos de los campos cultivados. Los sacerdotes de esta orden entraban en la cueva donde, según la leyenda, la loba había amamantado a Rómulo y Remo, y allí realizaban sacrificios propiciatorios. Al mismo tiempo, a lo largo de las calles de la ciudad, se derramaba la sangre de algunos animales. Los nombres de los hombres y mujeres que adoraban a este dios se colocaban en una urna y luego se mezclaban; entonces un niño extraía los nombres de algunas parejas que vivirían en la intimidad durante todo un año, con lo que el rito de la fertilidad concluía.

¿Y cómo se pasa de estos ritos al día de San Valentín?
Los padres precursores de la Iglesia, decididos a acabar con esta práctica licenciosa, quisieron encontrar un santo de los enamorados que sustituyera al inmoral Lupercus. En el año 496 d.C. El Papa Gelasio anuló la fiesta pagana y decretó que se siguiera el culto a San Valentino.

¿Quién era ese santo?
San Valentino, que nació en Interamna Nahars, la actual Terni, en el año 176 d.C. y murió en Roma el 14 de febrero del 273, fue un obispo romano martirizado. Valentino dedicó su vida a la comunidad cristiana y a la ciudad de Terni, donde arreciaban las persecuciones contra los seguidores de Jesús. Fue consagrado obispo de la ciudad en 197 por el Papa San Feliciano, y luego se convirtió en el protector del amor en todo el mundo.

¿Por qué fue elegido como patrón de los enamorados?
Se le considera el patrón de los enamorados porque, según la leyenda, fue el primer religioso que celebró la unión entre un legionario pagano y una joven cristiana.

¿Hay alguna historia particular sobre él?
Se dice que un día San Valentino oyó pasar cerca de su jardín a dos jóvenes amantes que se peleaban. Así que se dirigió a ellos con una rosa en la mano que les regaló, rogándoles que se reconciliaran agarrando juntos el tallo de la rosa, con cuidado de no pincharse y rogando que el Señor mantuviera vivo su amor para siempre. Un tiempo después, la pareja le pidió que bendijera su matrimonio. Cuando la historia se difundió, muchos decidieron peregrinar al obispo de Terni el 14 de cada mes, día dedicado a las bendiciones. Después, la fecha se limitó a febrero, porque ese día del año 273 murió San Valentino.

¿Y qué hay de la historia más reciente?
La asociación con el amor romántico es posterior, aunque la cuestión de su origen es controvertida. Según una de las teorías más acreditadas, el Día de San Valentino se introdujo como fiesta de los enamorados gracias al círculo de Geoffrey Chaucer (1343 - 1400), que en su poema "Parlamento de los Pájaros" asocia la ocasión con el compromiso de Ricardo II de Inglaterra con Ana de Bohemia. En cualquier caso, en Francia e Inglaterra, en la Edad Media, se creía que a mediados de febrero comenzaba la época de apareamiento de las aves, hecho que se prestaba a la consagración del 14 de febrero como fiesta de los enamorados.

¿Cuándo adquirió sus connotaciones más comerciales?
En los países anglosajones lo más característico es el intercambio (que se remonta al siglo XIX) de "Valentine", notas de amor con las siluetas de los símbolos del amor romántico (corazones, paloma, Cupido). El "San Valentíno" más antiguo que se conoce data del siglo XV y fue escrito por Carlos de Orleans, entonces recluido en la Torre de Londres tras su derrota en la batalla de Agincourt (1415). Charles se dirige a su esposa con las palabras: "Je suis déjà d'amour tanné, ma très douce Valentinée". A mediados del siglo XIX, en Estados Unidos, Esther Howland comenzó a producir tarjetas de San Valentín a escala industrial. Con el tiempo, la tradición de las tarjetas de amor pasó a ser secundaria frente al intercambio de cajas de bombones, ramos de flores o joyas.

¿Cómo se celebra en otros países?
En Alemania, los enamorados escriben notas de amor y compran regalos, normalmente no demasiado caros, y flores para su pareja. En Holanda e Inglaterra, algunas personas envían tarjetas sin revelar su identidad. En Japón, la tradición es que las chicas regalen una caja de bombones a los chicos, aunque no sean necesariamente sus novios: también se aceptan amigos y compañeros de trabajo. Y los hombres que reciban chocolate en San Valentino deben corresponder al regalo recibido regalando chocolate blanco un mes después de San Valentín, el 14 de marzo. En España, en cambio, las rosas rojas son muy populares en ese día. En Estados Unidos, el Día de San Valentino lo celebra todo el mundo: hasta los niños intercambian tarjetas con héroes de dibujos animados.