El panettone es uno de los típicos dulces navideños, pero poca gente conoce su verdadera historia. De hecho, los orígenes de esta delicia se pierden en el tiempo y el nacimiento del panettone está ligado a numerosas leyendas.

La más famosa cuenta que el panettone nació en la corte de Ludovico Maria Sforza, conocido como Ludovico il Moro, señor de Milán en el siglo XV. Era Nochebuena cuando, durante el banquete, el cocinero oficial de la familia Sforza se distrajo y quemó el pastel preparado para el banquete ducal. Para compensar esto, el miembro del personal de la cocina de los Sforza llamado Toni decidió sacrificar el pan de masa fermentada que había reservado para su Navidad. Trabajó varias veces con harina, huevos, azúcar, pasas y fruta confitada, hasta obtener una masa blanda y muy elevada. El resultado fue un éxito tan rotundo que Ludovico il Moro lo llamó Pan de Toni en homenaje a su creador.

Esta, sin embargo, no es la única leyenda relacionada con este pastel de Navidad, porque según otras historias fue inventado por la monja Ughetta. El lugar de la discordia, sin embargo, no es la historia, sino el imaginario colectivo: el de Toni y los demás son leyendas concebidas entre finales del siglo XIX y principios del XX, para ennoblecer aún más lo que ya es el orgullo de la gastronomía milanesa. Ughetta, entre otras cosas, son nombres vinculados a la palabra para pasas en milanés: ughett.

El verdadero origen del panettone se encuentra en la extendida costumbre en la Edad Media de celebrar la Navidad con un pan más rico que el pan de cada día, que era servido por el jefe de la familia a los comensales.

Para los historiadores, la primera evidencia documental de la existencia del panettone data de 1606. En ese período, de hecho, el Diccionario Milán-Italiano habla del "panatón de danedaa". En ese momento, era muy baja y sin levadura, similar a la pandilla de Génova. En el siglo XIX, la receta fue mejorada y el pastel tomó el nombre de "panattón o panatton de Natal".

La forma actual del panettone fue finalmente creada en los años 20, cuando Angelo Motta, inspirándose en el kulic, un pastel ortodoxo que se come en Pascua, decidió añadir mantequilla a la receta y envolver el pastel en papel de paja, haciéndolo como lo vemos hoy en día.