Vivió en el cambio de dos siglos, Michelangelo Merisi da Caravaggio (Milán1571 - Porto Ercole 1610) fue heredero de la tradición del siglo XVI y al mismo tiempo abrió un nuevo camino al arte.

Su evolución artística se encierra en unos dieciocho años de actividad durante los cuales hay continuos y sustanciales cambios estilísticos. Su interés central era el problema existencial del hombre, su drama en la búsqueda de la verdad que nunca se impone desde arriba y se acepta pasivamente.

El tema de su pintura era, por lo tanto, la dramática realidad en la que vive el hombre, expresada en un lenguaje coherente del que la luz y la sombra son los protagonistas absolutos.

De "David y Goliat" Caravaggio ejecutó varias versiones, la primera de las cuales data de alrededor de 1597 - 1598, óleo sobre lienzo, 110×91 cm. está ahora en exhibición en el Museo del Prado, Madrid

La historia que se cuenta en el lienzo es la del héroe bíblico David que, tras golpear al gigante Goliat con una piedra, lo mata cortándole la cabeza.

Caravaggio se concentra en la parte final de la historia, cuando Goliat está muerto y David está atando los mechones de pelo del gigante a una cuerda para transportar su cabeza al campamento israelí.

En el David y Goliat de Caravaggio el héroe aparece exactamente como se describe en la historia bíblica, es decir, como un joven pastor. El cuerpo es el de un niño delgado; parece casi imposible creer que haya sido capaz de enfrentarse y derrotar a Goliat, que aterrorizó al pueblo de Israel, sólo armado con una honda.

El uso de tonos oscuros para aumentar el relieve de los cuerpos era un estilo de pintura muy popular entre los contemporáneos de Caravaggio, permitiendo al artista dar una intensidad dramática a la escena.

Los contrastes de luz hacen que la historia narrada por el artista sea casi un cuento teatral en el que las partes iluminadas aparecen tocadas por una luz casi divina, que desciende sobre el mundo y libera a los hombres de la oscuridad. Parece que el artista quería que el observador percibiera que fue la gracia del Señor la que ayudó a David a ganar.

El rostro de Goliat es el autorretrato de Caravaggio; el artista volverá a retratarse a sí mismo en la semejanza del gigante asesinado también en trabajos posteriores con el mismo tema.

El autor parece querer ser identificado como el gigante derrotado, un pecador que merece un castigo ejemplar.

En la segunda versión de David y Goliat, pintura al óleo sobre un panel de madera de álamo de 90,5x116,5 cm hecha en Nápoles en 1607 en el Kunsthistorisches Museum de Viena.

Caravaggio pinta esta escena basándose, de manera exacta, en lo que se informa en los textos sagrados, insertando, sin embargo, algunos elementos nuevos.
David avanza desde la oscuridad, sosteniendo la cabeza de Goliat en su mano, triunfando más sobre la muerte y el sufrimiento que sobre el gigante, cuya cabeza se inclina hacia adelante como un trofeo macabro después de la batalla, triunfando más sobre la muerte y el sufrimiento que sobre el gigante. La luz irradia los volúmenes sintéticos y se transpone en las superficies casi lisas subrayando el gesto triunfal de David, con una mirada distraída e indiferente que contrasta con la mueca de tensión de Goliat.
Su cara está contraída por la tensión, su boca abierta para dejar que el brillo de sus dientes se desvanezca, la arruga entre sus cejas, sus ojos apagados y medio cerrados así como los surcos de sus mejillas.

traicionar esa adhesión a la investigación sobre la evocación expresiva de los "movimientos del alma" (Leonardo da Vinci, quiso afirmar no sólo los rasgos fundamentales de un personaje sino sobre todo como el cuerpo humano reacciona a una emoción. Mejor dicho, quería destacar la verosimilitud de un cuerpo y, por lo tanto, la expresión, la transposición de pensamientos y sentimientos en una imagen externa), de la que Caravaggio es el portavoz.

Durante los últimos meses de su vida, pasados dolorosamente en Nápoles, exiliado, cazado, esperando una gracia que le permitiera volver a su amada Roma, Caravaggio pintó la tercera versión de David y Goliat 1609-1610 óleo sobre lienzo 125 x 101 cm, que se encuentra en la Galería Borghese, Roma: Sala 8 - Sala del Sileno inventario 455, que puede considerarse como una especie de su testamento espiritual. Son testigos del estado de postración y miedo en el que el artista se había reducido.

La pintura fue probablemente ejecutada en Nápoles, donde Caravaggio, que había huido de Roma en 1606, estaba exiliado bajo cargos de asesinato.

La elección del tema, con la victoria del héroe de Israel sobre el gigante filisteo Goliat, se debió probablemente al propio pintor. David no muestra una actitud orgullosa de triunfo mientras sostiene y observa la cabeza cortada de Goliat; su expresión es mas bien de lástima hacia ese "pecador", en cuyo rostro Caravaggio habría representado su propio autorretrato.

La descripción del rostro de Goliat, tan vívidamente expresiva en la frente arrugada, la boca abierta de par en par para el último aliento, la mirada sufriente, la tez sin vida, representa el resultado del drama humano experimentado por el artista.

La inscripción en la espada "H.AS O S" ha sido disuelta por los críticos con el lema agustino Humilitas occidit superbiam. El episodio bíblico se convierte así en un impresionante testimonio de los últimos meses de la vida de Caravaggio, haciendo plausible la hipótesis de que el pintor envió el lienzo al cardenal Scipione Borghese, como regalo para ser entregado al Papa Pablo V para su perdón y regreso a su patria. La gracia fue concedida pero Caravaggio, casi al final del viaje a Roma, murió en la playa de Porto Ercole debido a circunstancias aún misteriosas.