El italiano se habla no sólo en el territorio de la República Italiana, sino también en S.Marino, en el Vaticano (aunque es el idioma oficial del Vaticano es el latín), en algunos cantones de Suiza, en áreas de Eslovenia, Montenegro y Croacia.

Dentro de las fronteras de la República Italiana se hablan otras lenguas minoritarias; en algunas zonas del Piemonte se habla el provenzal, que también se encuentra en Calabria, mientras que en el Valle de Aosta se habla el franco-provenzal, que también está presente en dos colonias de Apulia. El ladino no es un simple dialecto, tanto es así que en Suiza es uno de los idiomas oficiales, y en Italia se habla no sólo en los valles alpinos de las Dolomitas sino también en el Friuli. Los cinco valles de Ladinia: Val Badia donde se habla Badiot, Val Gardena con Gherdëina, Val di Fassa (Fascian), Livinallongo (Fodom) y Ampezzo (Ampezan).

El sardo puede considerarse un idioma real y lo hablan alrededor de un millón y medio de personas.

De gran importancia son las comunidades que hablan el dialecto alemán, que llaman su territorio Tirol del Sur, en la provincia de Bolzano la toponimia es bilingüe. En Calabria y Apulia hay dos islas con lenguas griegas. En Sicilia hay un gran centro llamado Piana degli Albanesi, donde vive una comunidad de albaneses.

Entre los siglos III y V d.C., la progresiva decadencia del Imperio Romano dificultó cada vez más la circulación del latín en los territorios. Si la lengua escrita permaneció durante mucho tiempo y en todas partes el latín clásico, la lengua hablada se hizo cada vez más diferente de la lengua oficial.

Incluso antes de la caída del Imperio (siglos III y IV), de hecho, el latín ya no estaba tan extendido a nivel popular y no era ya la lengua materna de nadie. Sólo las clases altas y los religiosos siguen usando el latín.

Las invasiones bárbaras ( Barbaro (en griego antiguo: bárbaros, pasado en latín como barbaro) es la palabra onomatopéyica con la que los antiguos griegos se referían a los extranjeros (literalmente "tartamudos" o incomprensibles), es decir, a los que no hablaban griego, y por lo tanto no eran de cultura griega) y el colapso del Imperio Romano de Occidente (476 d.). C.) condujo a la definitiva ruptura de la unidad lingüística de Italia, tanto porque los invasores, que habían aprendido el latín, lo hablaban a su manera, con algunas peculiaridades de su lengua que penetraron en la lengua románica de Italia.
 
Este es el caso, por ejemplo, de varias palabras de origen longobardo (mechón, arañazo, mejilla, rico, broma, espalda, colmillo, melena) que se introdujeron en el léxico italiano a través del latín hablado, de un uso "vulgar" del latín hablado por ejemplo: oculus ojo en latín se dice oclus, vetulus viejo en latín se dice veclus, viridis verde en latín se dice virdis.

Mientras que el latín seguía siendo el idioma oficial de la Iglesia, la lengua vernácula se convirtió en un medio fundamental para la difusión de la religión católica, y los religiosos hicieron un amplio uso de ella, naciendo al final del Imperio como la lengua del pueblo, alrededor del año 1000 se convirtió en la lengua del comercio y de la propaganda religiosa.

Los primeros escritos en lengua vernácula italiana, (la palabra vulgar significa popular y viene del latín vulgus que significa pueblo) fueron encontrados en Cassino en la abadía benedictina de los Placiti Cassinesi, datan del 960 sobre la pertenencia de ciertas tierras a los monasterios benedictinos.

"Sao ko kelle terre, per kelle fini que ki contene, treinta anni le possette parte Sancti Benedicti."

"Sé que esas tierras, dentro de los límites que están contenidos aquí, han estado en posesión del monasterio de San Benito durante treinta años."

Una manifestación de la lengua vernácula en el campo literario, es la de la escuela poética siciliana durante los tres primeros cuartos del siglo XIII, que dio lugar a una vasta producción de ópera en lengua vernácula y tuvo como centro la corte de Federico II, rey de Sicilia. En este período el siciliano adquirió un gran prestigio y fue considerado como la lengua vernácula más importante de Italia.

La lengua vernácula escrita, de la que se habría originado la lengua italiana, sin embargo, sólo se estableció en el siglo XIII, cuando también se utilizó en los textos literarios. De 1224 es el famoso Cántico de las Criaturas de San Francisco de Asís, escrito en lengua vernácula de Umbría.
 
A finales del siglo XIII Florencia comenzó a establecerse como una potencia económica, política y cultural, la ciudad se convirtió en la cuna de una civilización. Las obras literarias de los grandes escritores florentinos (Dante, Petrarca y Boccaccio), en particular la Divina Comedia, el Canzoniere y el Decamerón, fueron tan difundidas y exitosas que se convirtieron en el modelo de referencia incluso para los escritores no toscanos. El florentino, uno de los muchos vulgares presentes en el territorio italiano, se convirtió así en el modelo lingüístico para todos aquellos que querían escribir con intenciones literarias.

Con el paso del tiempo, la lengua vernácula florentina se convirtió definitivamente en la lengua de la literatura también en el resto de Italia. A lo largo de los siglos, este idioma sufrió cambios y comenzó a parecerse cada vez más al italiano moderno.

Y gracias al gran poeta Dante que es considerado legítimamente el padre de la lengua italiana, fue el primero en comprender la importancia de la lengua vernácula y en escribir sus obras maestras en ese idioma. Gracias a sus obras como "Vita Nova", "De Vulgari Eloquentia" y "La Divina Commedia", la lengua italiana pudo desarrollar y oscurecer la lengua latina. A lo largo de su vida Dante Alighieri fue considerado uno de los más grandes exponentes literarios y culturales de ese período.

En particular la obra De Vulgari Eloquentia, el objetivo del tratado es definir un lenguaje vulgar que pueda alcanzar una alta dignidad literaria, elevándose por encima de las diversas lenguas regionales y escapando de la hegemonía del latín.

Sólo con la unificación de Italia proclamada el 17 de marzo de 1861, se eligió el idioma florentino como idioma literario estándar y se convirtió en el idioma de la educación nacional hasta el final de la Segunda Guerra Mundial.

La primera cátedra de Historia de la Lengua Italiana se estableció en 1937-38 en la Facultad de Letras de Florencia y se confió a Bruno Migliorini, quien publicó el manual Storia della Lingua Italiana en 1960.

Sin embargo, el italiano siguió siendo casi exclusivamente un idioma escrito hasta el final de la Segunda Guerra Mundial y los dialectos debían funcionar como idiomas hablados. La mayoría de los italianos se comunicaban en dialecto, el único idioma que conocían, el analfabetismo era un flagelo social que era particularmente grave en los centros rurales del sur de Italia.

Desde 1950, el conocimiento y el uso de la lengua italiana se han difundido gracias a la escolarización, que es obligatoria por ley (artículo 34, obligación de ocho años como mínimo y, por tanto, escuela para todos hasta los 14 años). Otra contribución importante al progreso cultural de la nación proviene de la televisión estatal, que en el decenio de 1960 abordó el problema de la alfabetización mediante programas difundidos por la RAI que promovió, en colaboración con el Ministerio de Educación, varios programas educativos: Telescuola, Nunca es demasiado tarde. Estos programas fueron emitidos en el área de preescolar, también para permitir que los que trabajaban pudieran verlos.

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