A pesar de la pandemia de Coronavirus, que puede limitar la capacidad de hacer bromas, o la probabilidad de sufrirlas, el jueves 1 de abril de 2021 todavía nos preparamos para ser protagonistas o víctimas de una tradición que se repite cada año desde tiempos inmemoriales. A pesar de su difusión en todo el mundo, no es fácil determinar con exactitud cómo nació la costumbre del Día del Pez de Abril, por qué cae en este día y por qué implica a este animal. Sin pretender resolver el misterio de una vez por todas, hemos recogido las tres hipótesis más convincentes: dos tienen lugar en la antigua Roma y una en la Francia moderna.

Una antigua fiesta romana

Durante las épocas republicana e imperial, el 25 de marzo se celebraba una fiesta en honor a la diosa Cibeles: el nombre de esta fiesta era Hilaria, del latín hilaris, que significa juguetón. Se celebraban juegos y desfiles, y se permitían las mascaradas y las bromas de todo tipo: a modo de reminiscencia del carnaval medieval, la gente podía disfrazarse de cualquiera, incluso de personajes públicos, y organizar bromas. No se descarta que el actual Día de los Inocentes tenga su origen en la Hilaria: la época del año es correcta, pero la presencia del pez no se explica, también porque Cibeles se representaba a menudo junto a leones o leopardos.

Cleopatra y Marco Antonio

Entre los diversos relatos que se cuentan sobre la historia de amor entre la reina de Egipto y el cónsul romano, uno se refiere a un concurso de pesca que habría enfrentado a los dos amantes: para no ser derrotado, el orgulloso Marco Antonio encargó a un esclavo que atara secretamente presas a su anzuelo. Cleopatra descubrió el engaño y ordenó que en su lugar se atara un falso pez al anzuelo, engañando así a su amado. 

El antiguo Año Nuevo francés

En 1582 se adoptó en Francia el calendario gregoriano, que fijaba el día de Año Nuevo en el primer día de enero. Anteriormente, esta recurrencia estaba vinculada a la llegada de la primavera y se celebraba entre el 25 de marzo y el 1 de abril, dedicando este último día a los banquetes y al intercambio de paquetes de regalos como señal de buena suerte. De este hecho nacieron dos suposiciones. La primera es que, después de 1582, la gente siguió dando paquetes, pero vacíos, para estigmatizar en broma una fiesta ya obsoleta: una costumbre que, por razones desgraciadamente poco claras, se llamó "poisson d'avril", de ahí el pez de abril. Una segunda hipótesis es que el cambio al 1 de enero no se entendió inmediatamente y muchos, por deferencia a la tradición o por desconocimiento, siguieron celebrándolo durante la semana que termina el 1 de abril. A estas personas se les llamaba "April fools", un término que curiosamente recuerda al término inglés April Fool's Day, que se sigue utilizando hoy en día.

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