La Basílica de Santa María de Collemaggio ha atraído durante años la atención de grupos de investigación nacionales e internacionales, que han estudiado sus aspectos históricos, arquitectónicos, artísticos y, no menos importante, de ingeniería-estructural, ayudando a definir una imagen articulada y multidimensional, caracterizada por facetas diferentes y sorprendentes.

La Basílica está situada en la cima de una colina en la ciudad de L'Aquila, justo fuera de las antiguas murallas de la ciudad, en el centro entre Porta Bazzano, la principal entrada oriental de la ciudad, y el antiguo terminal del Tratturo Magno que conducía de L'Aquila a Foggia. Y está orientada con el eje principal en dirección Este-Oeste (como todas las iglesias cistercienses), considerada la máxima expresión de la arquitectura abruzzese, fue fundada en 1288 por el ermitaño Pietro Angeleri da Morrone, que fue coronado Papa aquí, con el nombre de Celestino V, el 5 de julio de 1294 está enterrada hoy en la misma basílica de L'Aquila dentro del mausoleo construido por Girolamo da Vicenza. El santo monje habría recibido de la misma Virgen, el pedido de construir una iglesia en honor de la Virgen María, se le apareció en una parada en el lugar llamado "Collemadio", en 1275, mientras el monje iba al Concilio de Lyon en Francia.

Aquí se repite durante 726 años a finales de agosto la Perdonanza Celestiniana, el primer jubileo del cristianismo, concedido por el Papa Celestino V justo un mes después de su nombramiento como Papa, que tuvo lugar el 27 de julio de 1294 en la Basílica de Santa María de Collemaggio. Fue una revolución, la indulgencia plenaria gratuita para quien, sinceramente arrepentido y confesado, cada año había cruzado el umbral de la basílica desde las vísperas del 28 al 29 de agosto, por lo que la Basílica se caracteriza por la presencia, en la fachada lateral, de una Puerta Santa, la primera del cristianismo.

La Basílica, un monumento simbólico, contiene un conjunto de diferentes estilos que son el resultado de largas y diferentes fases de construcción, así como numerosas restauraciones a las que la estructura ha sido sometida a lo largo de los siglos. La actual apariencia medieval es el resultado de la restauración radical llevada a cabo en los años 70 con la que se eliminaron por completo las adiciones hechas en los siglos XVII y XVIII.

La escenografía del espacio frente a la fachada, el diseño de la fachada, la luz, los colores y el lento acercamiento, contribuyen a mantener el encanto místico de este lugar.

En el exterior, la majestuosa fachada se caracteriza por el diseño original en piedras rosáceas claras dispuestas de tal manera que forman cruces, hechas en estilo románico-gótico.

El perímetro de la iglesia está circunscrito por pilastras en las esquinas y está dividido verticalmente por dos pliegues que identifican la nave central. En general, el espacio está dividido en nueve sectores. Si observamos más de cerca los elementos decorativos de la fachada, podemos notar de alguna manera las vicisitudes históricas, ya que presentan una heterogeneidad de trabajadores, por ejemplo, la diferencia entre el rosetón derecho, similar al presente en San Silvestro, y los otros dos que muestran elaboradas decoraciones de influencia francesa, más parecidas al rosetón de Santa Giusta.

La puerta principal de la iglesia tiene arcos de medio punto concéntricos sobre dos pilares y tabernáculos con cúspides, los portales laterales son de estilo neorrománico, en el lado derecho, se encuentra una enorme torre octogonal. En el lado izquierdo de la iglesia se encuentra la conocida Puerta Santa, que se abre una vez al año con ocasión del Perdón Celestino, la tarde del 28 de agosto y se cierra veinticuatro horas después de la tarde del 29. Para los creyentes, el cruce de la Puerta Santa confiere la Indulgencia Plenaria y la remisión de los pecados.

Observando el interior, se notan las influencias de las iglesias sulmonenses de Santa María de la Tomba y San Pánfilo.

El espacio está dividido en tres naves, los arcos son ocho en cada lado, ojivales y descansan sobre pilares octogonales. La nave central está dividida en cinco secciones, a las que se añaden las secciones a cuadros de las naves laterales y las secciones a rombos del transepto.

Todo el pavimento se caracteriza por la combinación de placas de piedra roja y blanca, cuya alternancia crea un fascinante juego de colores.

La primera parte de la sala está ocupada por la vestimenta de rombos del siglo XIV, la segunda por motivos cosmatescos y la parte central por un rico patrón de arabescos que recuerda al de la fachada.
El techo tiene cerchas de madera a la vista y una sucesión de ventanas góticas en los pasillos laterales, lo que se opone al valioso artesonado barroco desmantelado durante la controvertida restauración del siglo XX.

El área del ábside ha sido fuertemente retocada a lo largo de los años y hoy en día tiene dos tribunas laterales semi-octogonales y una central octogonal en el interior y cuadrada en el volumen exterior, mientras que la coronación se ha convertido en un pabellón.

El coro es de estilo gótico con dos vanos con columnas octogonales y capiteles finamente trabajados.

El rico suelo dicromático está claramente relacionado con el estilo de la fachada, presumiblemente realizado en la segunda mitad del siglo XV.

La leyenda de Celestine V

Celestino V fue canonizado el 5 de mayo de 1313, murió el 19 de mayo de 1926 en el Castillo de Fumone (en la provincia de Frosinone - Lazio - Italia), por razones desconocidas.

La leyenda dice que en 1274, para defender su Congregación de la disolución, el futuro Papa decidió ir hasta Lyon donde el Concilio querido por el Papa Gregorio X está a punto de tener lugar. Durante este viaje se cuenta que Pietro Angeleri de Morrone, se queda un par de meses en una Comandancia Templaria. Donde se alojaba el Gran Maestre de la Orden, James de Bejau. Se dice que gracias a los Templarios, Pietro da Morrone fue escuchado y satisfecho por el Papa Gregorio X, quien estaba tan hechizado por la espiritualidad del ermitaño que se le concedió la Bula de confirmación de la Orden 46 días antes de que comenzara el Concilio. Y parece que fue precisamente en esta ocasión los Templarios establecieron una fuerte relación de confianza con el futuro Papa Celestino V.

Durante su regreso de Lyon, el propio Pietro da Morrone cuenta de haber conocido a un caballero, un ángel que le protegería (como aparece en un raro fresco de la Basílica de Collemaggio, con un escudo de armas y la cruz roja de los Templarios). Una noche, en un sueño, se le aparece la Virgen, quien, en señal de reconocimiento por las gracias recibidas en Lyon, le pide que construya un Santuario dedicado a ella en L'Aquila.

Unos años después de que se terminara la construcción de la basílica, Pedro se retiró a la ermita de Sant Onofrio. Pero su aislamiento no duró mucho porque en 1293 el Rey de Nápoles, Carlos de Anjou, lo encontró preocupado por el estancamiento de la Iglesia, que durante 27 meses no había podido elegir un nuevo Papa, presentándole una petición que es extraña ya que el fraticello es un humilde servidor.

¿Por qué un rey poderoso como D'Anjou deja Nápoles y se va con Pedro? ¿Qué poder tenía este humilde hombre de la tela? Evidentemente mucho más de lo que se puede pensar, tanto que, a petición del rey, Pedro escribe una carta de exhortación a los cardenales que no han elegido un papa durante 27 meses.

Una exhortación que lo lleva al trono papal fue elegido Papa a la edad de 85 años después de 27 meses de cónclaves que no tuvieron éxito, el 5 de julio de 1294. Su nombre fue elegido por su vida santa, por la fama que tenía como dispensador de milagros. La noticia de su nombramiento le llegó el 27 de julio de 1294 en la ermita de Sant Onofrio, donde Pedro se convirtió en el Papa Celestino V. Una cosa anómala Celestino V decide no ir a Roma (nunca irá allí), el 27 de julio de 1294 el monje Pietro Angelerio llegó a L'Aquila montado en un burro, como Jesús entrando en Jerusalén. Le acompañaba una larga procesión festiva: dos soberanos, Carlos II de Anjou y su hijo Carlos Martello, rey de Hungría, altos prelados y dignatarios, y el pueblo que le acompañaba durante el viaje de Sulmona a L'Aquila a través del verde valle del Subequana. Dónde coronaron al humilde ermitaño que había sido elegido Papa con el nombre de Celestino V, en la plaza de la Basílica de Collemaggio. Después de unos meses, este Papa, que entre tanto había establecido la Perdonanza, renunció. Su alma pura pronto entró en conflicto de conciencia con las decisiones políticas que a menudo tenían que ser tomadas en interés de la Iglesia, y después de una prueba atormentada, el 13 de diciembre de 1294, Celestino V renunció a la tiara abdicando. El Papa Bonifacio VIII fue elegido en su lugar.

Habiendo dejado el papado, Celestino V volvió a Morrone, donde se vio obligado primero a esconderse y luego a huir, para escapar de las órdenes del nuevo Papa Bonifacio VIII que lo envió a confinamiento en la fortaleza de Fumone, en una pequeña celda, sometido a una prisión terriblemente dura. Y fue aquí donde el 19 de mayo de 1296 el viejo Papa ermitaño murió, por razones aún desconocidas, para ser enterrado en la Basílica de Collemaggio (¿por qué el Papa Bonifacio VIII lo hizo confinar?).

La hipótesis del asesinato del Papa, denunciada por el Abad General de la Congregación de los Celestinos en 1630, sigue siendo dudosa hoy en día, aunque es negada por la Iglesia. Para añadir al misterio, cuando en 1988 los restos de Celestine fueron robados, y durante unas 24 horas, estuvieron a merced de unos extraños que los hicieron encontrar en el cementerio de Rocca Passa, en la provincia de Rieti.

Otro episodio oscuro fue el reconocimiento químico-toxicológico de los restos inmediatamente después ordenado por las autoridades eclesiásticas, del que, sin embargo, no queda ningún rastro, como también admitió el obispo de L'Aquila.

Excavaciones recientes han descubierto paredes en el piso inferior de la Basílica, que atestiguarían la presencia de habitaciones subterráneas secretas, donde se guardan preciosas reliquias: una espina de la corona de Jesús, y el dedo índice de la mano derecha de San Juan Bautista.

Para confirmarlo, el documento Schiffman de 1775, que enumera las reliquias en manos de los Templarios, coloca en primer lugar, como la mayor reliquia de la cristiandad, el dedo índice de la mano derecha de San Juan Bautista, donado a la orden de los Templarios por el rey Balduino de Jerusalén.

Fue por esta razón que Celestino V abandonaría el Papado, para hacerse cargo de una misión que era aún más importante para él. ¿Pero qué es este secreto? Tal vez el mítico tesoro del Templo del Rey Salomón... no tiene ningún rastro seguro. Trece años después de que Celestino V renunciara como Papa el 13 de diciembre de 1294, los Templarios fueron barridos de la faz del mundo cristiano el viernes 13 de octubre de 1307.

¿Qué misterios hay detrás de esta leyenda .....?