El Duomo de Monreale, deseada por el rey normando Guillermo II de Altavilla, llamada "la buena", fue construida entre 1174 y 1189 más o menos.

Es uno de los edificios que mejor expresa la versatilidad con la que la arquitectura románica siciliana, con una mezcla de cultura bizantina e islámica, ha logrado conciliar las tradiciones y las experiencias artísticas.

La Catedral está situada en las laderas del Monte Caputo, en el inmediato interior de Palermo, dominando toda la Conca d'Oro, que hoy es el obispado de la Arquidiócesis de Monreale. Desde el 3 de julio de 2015 forma parte del Patrimonio de la Humanidad (UNESCO) como parte de la Ruta Árabe-Normanda de Palermo, Cefalù y Monreale.

En 1174, el joven Guillermo II comenzó la tenson haciendo construir el complejo de Monreale, compuesto por la catedral, el palacio arzobispal, la abadía y el palacio real. Poco después, en 1183 gracias a la alianza del rey con el Papa Lucio III, la ciudad se convirtió en la sede del arzobispo, el segundo más grande y rico de la isla. La decisión papal quita partes de territorio a la vecina arquidiócesis de Palermo, lo que permite al abad de Monreale gobernar grandes propiedades y convertirse en el segundo mayor terrateniente de la isla, inmediatamente después de Guillermo II.

El Duomo es una auténtica joya y el espectador queda admirado por su estructura compuesta por tres ábsides, una fachada encerrada por dos torres de diferentes alturas (una de ellas fue parcialmente dañada por un rayo en 1807) y un portal de bronce realizado en 1186 por Bonanno Pisano y decorado con cuarenta y dos paneles que representan escenas bíblicas descritas a través de la lengua vernácula.

El exterior del Duomo muestra una fachada principal insertada dentro de dos torres asimétricas de diferente altura y forma. En la parte superior, hay una gran ventana ojival con vidrios de colores, con un entrelazado de arcos y discos de diferentes tamaños y decoraciones en los lados. Un tímpano triangular supera la nave.
 
En la parte inferior, incorporada a una construcción con tres pórticos de mármol blanco, añadida en 1770, es la entrada principal. Es un magnífico portal en forma de ojival en cuyo interior se encuentra una hermosa puerta de bronce, obra de Bonanno de Pisa que actuó en 1185 en su ciudad y que luego fue llevado a Monreale en barco. Se compone de dos puertas rectangulares adaptadas a la forma ojival de la entrada. Incluye 46 paneles con imágenes en relieve que representan episodios de la Biblia y dos pares de leones y grifos en la parte inferior. El arco del portal se caracteriza por una serie de bandas paralelas decoradas con guirnaldas de flores, formas humanas y animales talladas en bajo relieve, decoraciones clásicas y una banda de mosaico policromado.


En la fachada orientada al norte hay una puerta más pequeña, la que actualmente se utiliza para la entrada de los fieles. Es la obra de Barisano da Trani en 1190. Hecho de bronce y mucho más pequeño y pobre, tiene 14 paneles en cada ala, con bajorrelieves que representan episodios de la vida de Cristo, vidas de santos y animales heráldicos.

La parte trasera de la Catedral de Monreale es un admirable ejemplo de arte árabe. Presenta la convexidad de los tres ábsides con tres niveles de arcos entrelazados que se enriquecen con decoraciones policromas obtenidas por el sabio uso de piedra caliza bruñida, lava gris-negra y ladrillos rojos en bandas horizontales. Los arcos, que se originan en pequeñas columnas que descansan en bases altas, se enriquecen con medallones de diferente tamaño y diseño que simulan rosetones ciegos finamente decorados.

La orientación de la Iglesia es Este-Oeste, según los cánones de la teología oriental, la entrada es al Oeste, el ábside con el Presbiterio y el altar al Este. El significado es: se entra desde el mundo de la oscuridad, del pecado, desde donde se pone el sol y se va hacia la luz, donde sale el sol.

El plano de la iglesia tiene tres naves que terminan en los tres ábsides del fondo. La nave central, grandiosa, tres veces más ancha que las naves laterales, se extiende en el transepto según estrictas reglas de simetría y proporciones que guían la mirada hacia el gran ábside principal, donde la realeza y la gloriosa divinidad se expresan en la profusión de luz dorada que brilla en el complejo de mosaicos con Jesucristo Pantocrátor en su centro. Los pasillos terminan en los dos ábsides laterales donde están representados los príncipes de los apóstoles: San Pedro en el de la izquierda y San Pablo en el de la derecha. Dos filas de nueve columnas a cada lado dividen el espacio central.

A la derecha y a la izquierda, antes de entrar en el presbiterio y apoyados en dos grandes pilares, se colocan el trono real y el trono arzobispal.

A la izquierda el trono del rey está más ricamente ornamentado, colocado en una posición elevada y coronado por los escudos de William II y su Casa. Leones esculpidos, grifos y decoraciones en precioso mármol de pórfido rojo subrayan la realeza del sitio. En la parte superior, un mosaico representa al propio rey, de pie, siendo coronado por Cristo: significa que el dominio viene directamente de Dios. Una abertura en el ala izquierda del transepto lo conectaba con el palacio real. El pasaje ha sido tapiado y ahora está cubierto por un relicario.

A la derecha, más modesto, está el trono arzobispal que aún acoge al obispo celebrante. Se comunicaba con la torre de la Abadía y la sala capitular. El mosaico que lo supera representa al propio rey que, con la bendición de Dios, representado en la mano bendecida que desciende desde arriba, entrega la catedral a la Virgen.

Los techos son de madera policromada con una variedad de la tipología de tejados clásicos de la arquitectura medieval, diversificada con la intención de destacar las partes más nobles del edificio. El techo de la nave tiene la forma del casco de un barco, formado por enormes troncos tallados con frisos de oro.
Luego el techo cambia de tipo de cercha, a abovedado, a tipo de cúpula dependiendo de la sección a ennoblecer. La parte central del crucero es la más suntuosa, con pequeños motivos de estalactitas doradas, finamente elaborados, típicos de la tradición islámica.

Los mosaicos son el aspecto más llamativo de la belleza de esta obra sagrada, la finalidad principal de esta construcción radica en permitir a los fieles vivir profundamente el culto a Dios, a Jesucristo y a la Virgen María, unos 6400 metros cuadrados de mosaico que cubren la superficie, son una representación artística de la Biblia, una catequesis en imágenes, para que las personas se puedan sumergir en el espacio sagrado, 130 pinturas que cuentan las historias del Antiguo Testamento y de la Vida de Cristo exponiendo el plan divino de salvación universal, desde la creación del mundo y del hombre. Y finalmente el pecado original, la intervención de Dios prepara a su pueblo para la salvación acompañándolo a través de las vicisitudes de su historia (nave). La venida de Cristo trae la salvación del mundo a través de su encarnación y sus maravillosas obras representadas en el transepto y a lo largo de las naves laterales. Hasta la gloriosa representación dentro del ábside central.

En el interior se pueden ver sarcófagos reales, están situados al final del pasillo derecho y contienen los restos de los dos reyes normandos, padre e hijo, Guillermo I y Guillermo II.
En el más grande se encuentra el padre del Rey, Guillermo I, conocido como "il Malo" y fue encargado directamente por su hijo. Fue construido en un precioso pórfido rojo, un material ligado a la tradición imperial.
A su lado está la tumba de Guillermo II, más modesta en tamaño y materiales de construcción: simplemente de mármol blanco, decorada, fue construida por el arzobispo Ludovico de Torres I.

En 1773, a instancias del arzobispo Francesco Testa, se colocó un nuevo altar mayor en lugar del anterior, una espléndida platería ejecutada en Roma por Luigi Valadier. A pesar de que pertenece al barroco tardío romano, el altar encaja bastante bien en el marco de los mosaicos que lo dominan desde el ábside. En el centro un gran bajorrelieve ovalado de plata, sostenido por ángeles, representa la natividad de la Virgen, mientras que dos medallones laterales muestran los episodios de la Asunción y Pentecostés y los cinco anteriores, escenas relacionadas con la Virgen.

La leyenda de el Duomo de Monreale

La obra monumental, que incluía junto con la Basílica, el palacio real y una abadía benedictina, fue encargada por Guillermo II de Altavilla, rey de la dinastía normanda de Sicilia, al que llamaban "el bueno".  

En 1174, cuando tenía apenas veinte años, según la leyenda, nació que el rey Guillermo II era devoto de Nuestra Señora, un día mientras estaba cazando en Monreale, cansado del duro trabajo se quedó dormido bajo un algarrobo, la propia Virgen María se le apareció en su sueño, y le dijo "En el mismo lugar donde duermes hay un gran tesoro escondido": donde su padre, Guillermo I, llamado "el Malo" se había escondido, cavó y cuando lo encontró construyó en este mismo lugar un templo "en honor a Ella; dijo esto la Virgen desapareció.

El buen rey se despertó, e impresionado por el sueño, llamó a sus hombres y ordenó arrancar el algarrobo. Hizo un profundo agujero realmente apareció el tesoro, de modo que el propio rey se quedó atónito.

El Rey Guillermo llamó a los mejores arquitectos, a los más expertos albañiles y a los más hábiles mosaicistas "i mastri di l'oru" (los maestros del oro) y los trabajos comenzaron inmediatamente, creando así una maravilla arquitectónica, la Catedral de Monreale.

Del mismo modo, la hipótesis según la cual el arquitecto que fue el principal creador, era el hermano del otro arquitecto que al mismo tiempo planeaba la construcción de la catedral de Palermo, parece legendaria. La competencia entre los dos hermanos arquitectos, que habían construido la obra más bella, terminaría en tragedia con el suicidio de ambos: el primero aplastado por la belleza del exterior de la catedral de Palermo y el segundo reconociendo la primacía de su hermano ya muerto, frente a la magnificencia del interior de la catedral de Monreale.

Algunos versos populares citan: Binidittu lu mastru chi la fici, lu 'mperaturi chi la fici fari!
No se puede saber ni decir cuán rico es, no hay oro, ni plata, ni dinero. María, que es la Madre del Cielo, dijo: "Quiero hacer mi propio torso. Al ángel le encanta hacer la Matriz y firmarla con Murriali.

(¡Bienaventurado el maestro que hizo esta iglesia es el emperador que la hizo construir! No se sabe cuán rico es, no hay oro, ni plata, ni dinero. María, que es la emperatriz del cielo, dijo: "Quiero construir mi trono". Envió a los ángeles a levantar la iglesia madre y detuvieron el vuelo en Monreale.

Los sicilianos estaban entusiasmados con la excepcional belleza de la Catedral de Monreale, tanto que promovieron al buen Rey Guillermo a "emperador".