La crisis económica mundial resultante repercutirá en el canal más a largo plazo que en el futuro inmediato, según informa Ricaurte Vásquez Morales, Administrador de la ACP, Autoridad del Canal de Panamá, y especialmente a lo largo de la ruta comercial de las exportaciones de Asia hacia y desde los Estados Unidos, que es la ruta marítima comercial con una importante demanda del Canal de Panamá.
La ruta interoceánica, que une 1.700 puertos y sirve a 144 rutas marítimas que utilizan 160 países, "continuará operando mientras el capital humano no esté en riesgo", dice el Administrador de la ACP, y añade en un post "...no hubo ningún pacto de tráfico a corto plazo y la cola de los buques en espera de tránsito se mantuvo inicialmente en niveles normales. Sin embargo, a medida que las olas de impacto comienzan a multiplicarse y los cambios en el sector se aceleran, el Canal de Panamá se está preparando para hacer frente a los cambios en el comercio marítimo a largo plazo... En primer lugar, no me preocupa empezar a ver una lenta reducción del tráfico en la vía fluvial. Nuestra labor como centro logístico mundial debe estar preparada para lo inesperado, estamos capacitados para hacer frente a los flujos y reflujos del mercado y tenemos más de un siglo de experiencia en ello. Como describí en un discurso anterior, estamos vigilando de cerca las principales variables del mercado para asegurarnos de que nuestro servicio siga satisfaciendo las necesidades de los mercados mundiales del mañana.
Sin embargo, creo que mañana es sólo una pequeña parte de la ecuación. Prepararse para pasado mañana y más allá es lo mismo, si no más importante para la administración del Canal de Panamá. Seguimos avanzando diligentemente en nuestros planes y en las posibles inversiones que aseguren la evolución y la continua competitividad de nuestra vía fluvial.
Es crucial mirar a largo plazo a la luz de las tendencias de la industria y que hemos seguido desde antes de la epidemia de coronavirus. Por ejemplo, hace meses preveíamos que la controversia comercial entre los Estados Unidos de América y China podría generar cambios en la industria, primero con una reducción de los flujos, seguido de una posible redistribución del origen y el destino de los productos manufacturados, ya que las empresas tratan de acercarse a los consumidores y reducir el riesgo de comisiones a largo plazo.
En mi primera intervención como administrador, mencioné esta nueva realidad emergente y, por consiguiente, la incluí en nuestros planes a largo plazo.
Estos cambios se están produciendo a un ritmo acelerado debido a la pandemia y a la crisis económica resultante, mientras que las tensiones comerciales han provocado una disminución del volumen del comercio mundial de mercancías hasta el 0,1% desde el año pasado, y se espera que siga disminuyendo en 2020 en respuesta a la pandemia de coronavirus, según la Organización Mundial del Comercio (OMC), la OMC también predice que las exportaciones de América del Norte y Asia serán las más afectadas, aunque casi todas las regiones registrarán este año descensos de dos dígitos en los volúmenes de comercio. Vemos un cambio permanente en la economía general de la oferta y la demanda que impulsa todo nuestro sector, que redefinirá la forma en que hacemos negocios en los próximos años.
Como resultado, estamos acelerando nuestra respuesta planeada. El equipo del Canal Panamá supervisará de cerca cómo se reestructurarán las cadenas de suministro en los próximos meses. Cuando la pandemia de coronavirus disminuya, también vigilaremos cómo los gobiernos regularán de forma consistente y agresiva la industria del transporte. A través de este conocimiento, identificaremos y buscaremos oportunidades para agregar más valor a nuestros clientes, diversificar nuestra cartera y adaptarnos al nuevo equilibrio de transporte, porque, como demuestra el proyecto de ampliación, el Canal de Panamá está comprometido a invertir en su futuro para servir mejor al comercio mundial.
Por supuesto, hoy haremos todo lo posible para ser un socio fiable y adaptable a la industria del transporte, incluyendo la adaptación de nuestro sistema de reservas como acabamos de anunciar, en respuesta a los comentarios recientemente recibidos de nuestros clientes sobre sus actuales desafíos y necesidades. Nuestras nuevas medidas temporales ayudarán a mejorar el flujo de caja de las compañías navieras y ofrecerán a los clientes una mayor flexibilidad para intercambiar o sustituir las tasas de reserva entre su flota. Nuestro objetivo es reducir la carga financiera de nuestros clientes de hoy, mientras aseguramos que estamos listos para su futuro más brillante mañana. El mes pasado, el Fondo Monetario Internacional predijo un potencial de crecimiento del 5,8% en la economía mundial para 2021, cuando la pandemia retroceda y la actividad económica vuelva a la normalidad. Nuestra planificación y enfoque flexible está diseñado para ayudar a preparar el camino para ese futuro. Habrá luz al final del túnel y esperamos estar listos para apoyar a nuestros clientes cuando llegue ese día. Mientras tanto, el Canal de Panamá seguirá desempeñando un papel fundamental para asegurar que las necesidades básicas de la población, incluidos los alimentos y las medicinas, se satisfagan todos los días durante la pandemia. No importa lo que el mañana pueda traer, nunca dejaremos de estar orgullosos de nuestras contribuciones al comercio internacional, a las economías mundiales y a la sostenibilidad de la humanidad en su conjunto.

La ACP es la autoridad panameña encargada de la administración, gestión, mantenimiento y construcción del ensanche de la vía interoceánica. Ha definido y adoptado, junto con el Ministerio de Salud y la Autoridad Marítima, algunos protocolos de salud y seguridad para contrarrestar la propagación del Covid-19. Panamá es uno de los países americanos con mayor exposición a enfermedades infecciosas que otros países vecinos, ya que el 6% del comercio mundial pasa por la vía fluvial. Y la adopción de esas medidas restrictivas anti-Covid ha tenido necesariamente un fuerte impacto en los tiempos de tránsito del Canal con la aplicación de protocolos de control sanitario a bordo, con la detención de los buques en cuarentena, con la reorganización del personal en la primera línea de contacto en la vía fluvial, con la reducción de los equipos de empleados y los diferentes turnos para reducir al mínimo el riesgo de contagio y siempre con un alto nivel de atención para garantizar la seguridad de la vía acuática, que durante más de un siglo conecta las rutas interoceánicas más importantes.

A pesar de las medidas restrictivas adoptadas desde enero de 2020, el 29 de marzo de 2020 la ACP Autoridad del Canal de Panamá, el Ministerio de Salud y la Autoridad Marítima se encontraron frente a la emergencia de un crucero "infectado", el Holland America's MS Zaandam, que fue grabado y anunciado por todos los medios de comunicación del mundo. Las autoridades panameñas se enfrentaron a una situación muy compleja y singular y el crucero que llegó a aguas panameñas se dejó inicialmente en el área de cuarentena, como lo exigen los protocolos, y una vez que se realizaron las pruebas a bordo de los pasajeros y la tripulación, se encontraron dos pacientes positivos y cuatro adultos mayores, de los Estados Unidos, Suecia, el Reino Unido y los Países Bajos, que desgraciadamente murieron.
El viernes 27 de marzo también había docenas de otras 1.800 personas a bordo, incluyendo algunos miembros de la tripulación, con síntomas parecidos a los del coronavirus.
El Zaandam salió de Argentina el 7 de marzo y debía llegar a Fort Lauderdale, Florida; pero antes de llegar a aguas panameñas el 27 de marzo, el crucero había pedido a varios puertos sudamericanos que lo dejaran atracar, pero todos se habían negado a hacerlo y, por lo tanto, quedó varado frente a América Central el 14 de marzo.
La ACP, que inicialmente había puesto el buque en cuarentena de acuerdo con el protocolo, realizó las comprobaciones, dada la gravedad de la situación de los pasajeros y el alto riesgo de contagio, de acuerdo con el gobierno panameño, autorizó la llegada del buque gemelo Rotterdam, que zarpó de San Diego para ayudar al Zaandam con personal médico. El barco Rotterdam llegó a aguas panameñas el mismo día en que desgraciadamente se produjeron las cuatro muertes.
Por consiguiente, las autoridades panameñas tomaron medidas para organizar y gestionar el traslado de todos los pasajeros asintomáticos de Zaandam a Rotterdam en buques de desembarco de pasajeros. La ACP con su personal especializado preparó y planificó el traslado en cada etapa, que fue previamente analizado, planificado y coordinado con una cuidadosa gestión de una operación nunca antes realizada. El traslado de personas, sin síntomas de coronavirus, era necesario para prevenir la propagación del virus a todos los pasajeros a bordo, el 85% de los cuales eran personas de alto riesgo ya que eran mayores de 65 años.
El traslado se llevó a cabo a través de las nuevas esclusas Post-Panamax, construidas con el proyecto de ampliación terminado que se completó en 2016, y que requieren menos esfuerzo de parte del personal del Canal de tránsito.
Los dos buques, respectivamente el Zaandam con pasajeros y tripulantes con síntomas de coronavirus y el Rotterdam con pasajeros con pruebas negativas, fueron excepcionalmente autorizados por el gobierno panameño para continuar su viaje a sus destinos y cruzar el canal. Esta decisión de permitir que los nacionales y otras nacionalidades regresen a sus países de origen no sólo fue una medida extraordinaria, sino también un acto humanitario del Estado panameño, que fue apreciado por la opinión internacional y el gobierno de los Estados Unidos y otros países involucrados, además de representar una operación compleja y de altísimo riesgo, sino también un acto de solidaridad, humanidad y generosidad y orgullo panameños.
Este caso exige una reflexión a nivel internacional, que no sólo se refiere a la aplicación de las disposiciones sanitarias para el sector del transporte marítimo y de cruceros, que es uno de los sectores más afectados por la pandemia y para que pueda volver a iniciarse con seguridad.
La necesidad de definir protocolos sanitarios urgentes específicos para las compañías navieras, el sector portuario y las vías navegables de cada nación, no sólo para proteger a los pasajeros de los cruceros, sino también para proteger a la gente de mar a bordo y en tierra, que podría enfrentarse a situaciones de emergencia, como la del Zaandam, que, gracias a los conocimientos técnicos panameños de más de un siglo, ha sido excelentemente atendida.
Los protocolos de protección, que se han aplicado en el futuro inmediato, deben coordinarse con todos los interlocutores sociales, con la gestión de la logística y los cambios de tripulación para la protección de los trabajadores del sector, a quienes en este período de pandemia también hay que recordar y agradecer que no se detengan nunca para garantizar los "puertos abiertos" y el suministro de los bienes y mercancías necesarios para la humanidad confinada.
El turismo de cruceros se enfrenta ahora a un período de grandes desafíos y con él todas las cadenas de suministro relacionadas, por lo que algunas compañías navieras ya están estudiando soluciones para reactivar el sector.
La experiencia del Zaandam, ha demostrado que a corto y largo plazo es necesario repensar la organización funcional y de distribución de los barcos de crucero, así como la gestión del servicio de a bordo.
Los pasajeros del Zaandam, para no exponerse al contagio, se han visto obligados a ser recluidos en sus camarotes, restringiendo su libertad individual, lo que ha impuesto en el immediato la necesidad de equipar todos los cruceros con áreas compartimentadas protegidas, implementar un servicio de limpieza continuo, eliminar los servicios de catering buffet y otras disposiciones, todo ello para asegurar el cumplimiento de las normas anti-contaminación.
En un futuro próximo y a largo plazo, el sector ha trabajado con los diseñadores para repensar el concepto de crucero y está aprovechando esta experiencia pandémica como una oportunidad para renovar las flotas en la organización, en la gestión del servicio de a bordo, con nuevas configuraciones distributivas y más funcionales de los interiores y con la adopción de materiales y sistemas anti-cóvid, para relanzar este sector con microcosmos flotantes más seguros y protegidos para no limitar las libertades individuales de los pasajeros de cruceros.

Fuente: revista Il diritto penale della globalizzazione
Foto: Agencia EFE